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Qui était Valeri Legassov, le scientifique soviétique qui a sauvé le monde de Tchernobyl?

La Rédaction

Valeri Legassov a √©t√© l’un des premiers √† saisir l'ampleur de la catastrophe et a √©t√© en premi√®re ligne pour att√©nuer les cons√©quences de Tchernobyl. Il a sacrifi√© sa vie pour contribuer √† en sauver des millions d’autres.

Un homme v√™tu d'un chandail et portant de grandes lunettes √† monture de corne est assis dans une cuisine et √©coute sa propre voix provenant d'un lecteur de cassettes. Apr√®s avoir enregistr√© cinq cassettes audio contenant des informations sur Tchernobyl, il sort pour les cacher des agents du KGB. Apr√®s avoir mis les cassettes dans le syst√®me de ventilation de l’immeuble, il rentre chez lui, nourrit son chat, fume une cigarette et se pend…

Cette sc√®ne d’ouverture de la mini-s√©rie Tchernobyl de HBO donne le ton de cette histoire consacr√©e √† la catastrophe nucl√©aire de 1986 et √† Valeri Legassov, √©minent chimiste sovi√©tique qui a jou√© un r√īle cl√© dans le travail de l’√©quipe d’intervention engag√©e sur les lieux du d√©sastre.

C'est lui qui a insist√© sur l'√©vacuation de la ville de Pripiat, et ses d√©cisions ont permis de limiter l'impact de la catastrophe. Legassov a √©galement pr√©sent√© un rapport de cinq heures sur les causes de la catastrophe √† l'Agence internationale de l'√©nergie atomique (AIEA) √† Vienne - un rapport qui a calm√© les inqui√©tudes de la communaut√© internationale, mais a irrit√© ses coll√®gues dans son pays.

La route de Tchernobyl

N√© en 1936 √† Toula (√† 173 km au sud de Moscou), Valeri choisit tr√®s t√īt sa voie. Excellent √©l√®ve et leader de nature, il aurait pu s√©lectionner n'importe quelle universit√© gr√Ęce √† ses excellentes notes √† l'√©cole, mais jette son d√©volu sur l'Institut de chimie et de technologie Mendele√Įev de Moscou.

Apr√®s son brillant travail de th√®se, Valeri a re√ßu une offre pour faire un doctorat √† l’Institut de l’√©nergie atomique Kourtchatov, mais n’a pas accept√© cette offre tout de suite. Il a d’abord pass√© deux ans √† l’Usine de chimie sib√©rienne de Tomsk, d√©veloppant du plutonium pour la fabrication d’armes nucl√©aires, avant de rejoindre l’Institut Kourtchatov, o√Ļ il s’est fait un nom dans le domaine de la chimie des gaz rares. Pour ses travaux dans ce domaine (notamment l'effet Bartlett-Legassov), Valeri a re√ßu de nombreuses r√©compenses d'√Čtat.

La sp√©cialit√© de Valeri n’√©tait pas les r√©acteurs nucl√©aires. C’est presque par accident qu’il s’est retrouv√© inclus dans la commission d’√Čtat sur la r√©action √† apporter √† la catastrophe de Tchernobyl le 26 avril 1986 : « Il n’√©tait pas cens√© √™tre √† Tchernobyl. Sa sp√©cialit√© √©tait la chimie physique, il travaillait sur les explosifs », se souvient sa fille, Inga Legassov.

« Le 26 avril √©tait un samedi. Et mon p√®re assistait √† une r√©union du pr√©sidium de l’Acad√©mie russe des sciences avec l’universitaire [Anatoly] Alexandrov (qui √©tait pr√©sident de l’ARS √† l’√©poque). Anatoly a re√ßu un appel via la "vertouchka" [le surnom d’une ligne t√©l√©phonique d’√Čtat ferm√©e]. Il fallait un scientifique pour faire partie de la commission d’√Čtat et tous les assistants d’Alexandrov √† l’Institut Kourtchatov √©taient injoignables. L'avion d'√Čtat attendait d√©j√†. Mon p√®re est donc all√© √† Vnoukovo (un a√©roport de Moscou, ndlr) et est parti le m√™me jour pour Tchernobyl », raconte-t-elle.

Il aurait pu y avoir une autre raison de choisir Legassov - avant la catastrophe, il avait insist√© sur l’importance d’une nouvelle m√©thodologie de s√©curit√© pour pr√©venir les catastrophes, sur les probl√®mes des r√©acteurs RBMK-1000 (celui-l√† m√™me qui avait explos√©) et sur les risques li√©s aux r√©acteurs nucl√©aires en g√©n√©ral, proposant de les s√©curiser avec un bouclier de protection - une proposition refus√©e par des coll√®gues.

Comme en 1941, mais en pire

√Ä son arriv√©e, Valeri s'est plong√© dans le travail d'intervention d'urgence : il a insist√© pour que Pripiat, ville situ√©e √† proximit√©, soit √©vacu√©e (ce qui s'est pass√© le 27 avril) et s'est efforc√© d'att√©nuer les cons√©quences de l'explosion du r√©acteur. Le 26 avril au matin et √† l’arriv√©e de Legassov, l’incendie avait √©t√© √©teint, mais une √©norme quantit√© d’√©l√©ments radioactifs avait √©t√© envoy√©e dans l’atmosph√®re et les restes du r√©acteur continuaient de repr√©senter une menace s√©rieuse. « Il y avait un tel manque de pr√©paration, un tel d√©sordre, une telle peur. Comme en 1941, mais en encore pire », a rappel√© plus tard Legassov.

Il survolait Tchernobyl plusieurs fois par jour et travaillait sans repos, ne pr√™tant souvent pas attention au dosim√®tre, un appareil qui mesure l'absorption de rayonnements ionisants externes. « Il √©tait le seul scientifique √† travailler sur le site, se souvient sa fille. Il a tr√®s bien compris ce qu'il faisait et √† quelle dose de rayonnement il √©tait expos√© ».

La quantité totale de matières déversées sur le réacteur placé sous son commandement pesait environ 5 000 tonnes, dont environ 40 tonnes de composés de bore, 2 400 tonnes de plomb, 1 800 tonnes de sable et d'argile et 600 tonnes de dolomite, ainsi que du phosphate de sodium et des polymères liquides (Bu93). Plus tard, des mesures ont été prises pour empêcher les matières radioactives fondues d'atteindre l'eau du système de refroidissement inférieur. Un tunnel a donc été construit pour empêcher les substances radioactives d'atteindre les eaux souterraines.

Bien qu’il ne f√Ľt autoris√© √† passer que deux semaines sur le site, Legassov y a s√©journ√© quatre mois (!) et a √©t√© expos√© √† 100 REM (√©quivalent de Roentgen), soit quatre fois le maximum autoris√© de 25 REM. Le 5 mai, il a montr√© des signes de maladie due aux radiations (bronzage nucl√©aire et perte de cheveux) et le 15 mai, il toussait et fut pris d’insomnie.

Le rapport de Vienne

En ao√Ľt 1986, Legassov a √©t√© invit√© √† prendre la parole devant l’AIEA √† Vienne pour pr√©senter un rapport sur la catastrophe. Au d√©part, c’√©tait le chef de l’√Čtat Mikha√Įl Gorbatchev qui aurait d√Ľ le faire, mais le dirigeant a d√©cid√© que l’honneur revenait √† Legassov, un scientifique qui avait travaill√© sur le site. « Toute une √©quipe de sp√©cialistes a travaill√© sur le rapport », se souvient Inga.

Il est parvenu √† la conclusion que l’explosion avait r√©sult√© de plusieurs facteurs, notamment des d√©fauts de construction du r√©acteur et une erreur humaine - le personnel n’√©tait en effet pas au courant de ces d√©fauts et les essais qu’ils avaient effectu√©s auraient ainsi pu provoquer une explosion.

Le rapport a permis de calmer la communaut√© internationale et de faire conna√ģtre Legassov √† l’√©tranger, mais les autorit√©s et certains de ses confr√®res scientifiques ont estim√© que le rapport r√©v√©lait des informations classifi√©es. « Il a compris que son objectif principal n'√©tait pas de justifier l'Union sovi√©tique et de cacher certaines informations, mais au contraire de renseigner la communaut√© internationale sur les mesures √† prendre dans de telles situations », a d√©clar√© Inga au journal russe MK.

« Je pense que le probl√®me n'√©tait pas dans les donn√©es secr√®tes. Le rapport de l'AIEA a eu un impact consid√©rable et est ensuite devenu instantan√©ment tr√®s populaire... Cela a rendu certains de ses coll√®gues jaloux », ajoute-t-elle.

Les derniers jours

Les deux ann√©es suivantes furent difficiles pour Legassov, tant mentalement que physiquement. Il ressentait l’hostilit√© de ses coll√®gues et √©tait d√©prim√© par le manque d'initiatives visant √† pr√©venir d'autres catastrophes telles que celle de Tchernobyl.

De plus, se souvient Inga, la maladie due aux radiations n’a pas facilit√© les choses. « Peu √† peu, il a cess√© de manger, a cess√© de dormir… Il savait tr√®s bien ce qui allait suivre, et √† quel point ce serait douloureux. Probablement, il ne voulait pas √™tre un fardeau pour ma m√®re », se souvient sa fille.

Seulement huit ans apr√®s son suicide en 1996, Legassov a re√ßu le titre honorifique posthume de H√©ros de la F√©d√©ration de Russie pour « le courage et l'h√©ro√Įsme » dont il avait fait preuve dans son enqu√™te sur la catastrophe, d√©cern√© par le pr√©sident de l'√©poque, Boris Eltsine. 

Par Vladimir Vyatkin 


Legassov est n√© √† Toula dans une famille de « travailleurs civils ».

Il est dipl√īm√© de l'universit√© de technologie chimique Dmitri Mendele√Įev de Moscou en 1967. Il obtient le grade de doktor naouk en g√©nie chimique en 1972 (√† l'√Ęge de 36 ans). Il √©tudie ensuite la physique nucl√©aire √† l'institut Kourtchatov de l'√©nergie atomique.

Legassov devient ensuite professeur à l'institut de physique et de technologie de Moscou.

En 1981, il est nommé membre à part entière de l'Académie des sciences de l'URSS.

De 1983 jusqu'√† sa mort, il pr√©side le d√©partement de technologie chimique du d√©partement de chimie de l'universit√© d’√Čtat de Moscou.

Il √©pouse Margarita Mikha√Įlovna et ils ont eu deux enfants, Inga Valerievna et Alexey Valeri√©vitch. Legassov et sa femme ont eu aussi deux petits-fils, Misha et Valerik.

Il est hospitalis√© en 1987 pour des troubles psychiques ; d√©pression, insomnie, perte de poids et perte d'app√©tit. Apr√®s l'√©limination du diagnostic d'un cancer et son am√©lioration, il est admis √† sortir de l'h√īpital. Mais, apr√®s un laps de temps, il est de nouveau hospitalis√© pour troubles de conscience √† la suite de l'ingestion d'une grande quantit√© de somnif√®res. Les m√©decins sovi√©tiques r√©ussissent √† sauver la vie du grand scientifique. Legassov enchaine ses activit√©s scientifiques ; il est nomm√© pour recevoir l'√©toile de h√©ros de l'Union sovi√©tique.

D√©√ßu par la non application de ses recommandations sur la s√©curit√© nucl√©aire, il se suicide par pendaison le , deux ans jour pour jour apr√®s la catastrophe de Tchernobyl.

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