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Alan Turing, génie au destin brisé

La RĂ©daction

Portrait d'Alan Turing, mathématicien au destin tragique, inventeur de l'ordinateur, pionnier de l'intelligence artificielle, héros de la Seconde Guerre mondiale et homosexuel persécuté.

DrĂŽle de hĂ©ros que cet Alan. Il aime Blanche-Neige, la suite de Fibonacci qui explique la structure des pommes de pin, la course Ă  pied. Et les pommes. Mais, en cette annĂ©e 1952, deux trĂšs lourds secrets l’empĂȘchent de rĂ©vĂ©ler qui il est vraiment.

Le premier, c’est que ce mathĂ©maticien de gĂ©nie rĂ©ussit, au cours de la Seconde Guerre mondiale, Ă  casser le code d’Enigma, la machine allemande qu’utilisaient les nazis pour envoyer des messages cryptĂ©s. GrĂące Ă  sa propre machine, qu’il baptise Christopher, Turing accĂšde au code allemand, pourtant changĂ© quotidiennement, parmi 159 milliards de milliards de rĂ©glages possibles. Bref, il invente la programmation et donc l’ordinateur. Mais, au moment oĂč la guerre froide succĂšde au conflit mondial, son rĂŽle doit rester dans l’ombre.

Le deuxiĂšme secret, beaucoup plus lourd encore, tient Ă  sa vie privĂ©e : Alan est homosexuel, son premier amour s’appelait d’ailleurs Christopher, mais la Grande-Bretagne punit sĂ©vĂšrement ce qui est considĂ©rĂ© comme un crime. Surtout aprĂšs le scandale d’espionnage qui, au dĂ©but des annĂ©es 1950, impliquait des scientifiques homosexuels de Cambridge. Le voilĂ  donc contraint de « choisir » entre la prison – oĂč il ne pourrait plus lire ni travailler – et la castration chimique – Ă  laquelle il se rĂ©signe. En juin 1954, il est retrouvĂ© mort, une pomme enduite de cyanure partiellement croquĂ©e Ă  cĂŽtĂ© de lui. Comme le fruit que la mĂ©chante sorciĂšre tendait Ă  Blanche-Neige. Comme le logo d’Apple, mĂȘme si les dirigeants de la firme amĂ©ricaine ont toujours contestĂ© cette lĂ©gende.

VoilĂ  donc l’histoire de ce hĂ©ros longtemps anonyme, rĂ©habilitĂ© en 2013 seulement par la reine d’Angleterre pour son rĂŽle Ă©minent : il aurait abrĂ©gĂ© la guerre d’au moins deux ans. Depuis plusieurs annĂ©es, piĂšces, livres, BD et films lui rendent hommage.

 


Les bases de l'intelligence artificielle

Turing se concentre dĂ©sormais sur la possibilitĂ© conceptuelle de prĂȘter une intelligence Ă  des machines. En octo­bre 1950, il publie son article intitulĂ© « L’ordinateur et l’intelligence » dans la revue philosophique Mind. Souvent considĂ©rĂ© comme posant la base de ce qui deviendra l’intelligence artificielle, le texte s’ouvre sur le jeu de l’imitation, dans lequel le chercheur imagine le moyen pour une machine de se faire passer pour un ĂȘtre humain.

« Par ailleurs, aprĂšs avoir construit l’ordinateur, machine dĂ©terministe qui exploite dans toute son extension le domaine de ce qui est calculable, Turing se heurte aux processus biologiques qui entretiennent avec le dĂ©terminisme un rapport tout autre », note Jean LassĂšgue. Impossible, par exemple, de prĂ©dire les alĂ©as de l’Ă©volution des formes (des feuilles d’une plante, de mĂąchoires d’animaux, etc.) au fil de ­microchangements alĂ©atoires Ă©talĂ©s sur des ­milliers de millĂ©naires. En s’interrogeant sur la rĂ©gularitĂ© de la rĂ©partition des feuilles d’une plante et sur ses rĂšgles mathĂ©matiques, Alan Turing renoue avec sa passion d’enfance. Le ­secret qu’il s’attache dĂšs lors Ă  percer ­devient celui de la matiĂšre : comment sait-elle quelle forme prendre ? En 1952, il publie sur cette question, dans la revue Philosophical Transactions of the Royal Society, un arti­cle qui deviendra fondateur en biologique thĂ©orique.

AccusĂ© de « pratiques indĂ©centes en compagnie d'un autre homme »

Mais les deux derniĂšres annĂ©es de sa vie prĂ©cipitent une fin tragique. Une aventure avec un jeune homme le conduit au tribunal oĂč il plaide coupable pour « pratiques indĂ©centes rĂ©itĂ©rĂ©es en compagnie d’un autre homme ». ConsidĂ©rant qu’il a bien trop de travail pour aller en prison, il accepte l’alternative qu’on lui propose : la castration chimique. Ils peuvent bien faire ce qu’ils veulent de son corps pense-t-il, son esprit, son logiciel, restera intact… « Mais, sous l’effet des hormones, le voilĂ  transformĂ© en ce qu’il s’imagine ĂȘtre une presque femme. Et si la pensĂ©e et le corps entretenaient des liens plus profonds qu’il ne le croyait ? Et s’il s’Ă©tait trompĂ© ? », interroge Jean LasĂšgue, se figurant les derniĂšres pensĂ©es du mathĂ©maticien. Le 7 juin 1954, Alan Turing est retrouvĂ© raide et froid dans son lit. La pomme au cyanure a fait son Ɠuvre. 

Une passion pour la morphogenĂšse

Fleur de tournesol, pomme de pain, motifs de coquillages... La rĂ©gularitĂ© mathĂ©matique de l’organisation des formes dans la nature passionne Alan Turing depuis son enfance. La morphogenĂšse, Ă©tude des mĂ©canismes de croissance des formes biologiques Ă  partir de la fĂ©condation, devient mĂȘme une obsession durant les quatre derniĂšres annĂ©es de sa vie. À l’Ă©poque, Watson et Crick sont sur le point de percer la structure de l’ADN. Mais Turing avait dĂ©jĂ  perçu que la gĂ©nĂ©tique ne suffirait pas pour tout dĂ©crire. Celle-ci fonctionne selon un code fixe, or il n’existe pas de dĂ©terminisme en biologie : les alĂ©as imprĂ©visibles de l’Ă©volution des espĂšces en tĂ©moignent. Dans son article de 1952, Turing est le premier Ă  utiliser les Ă©quations diffĂ©rentielles, trĂšs complexes, de rĂ©action-diffusion, dans le cadre de la morphogenĂšse. Sa dĂ©monstration est capitale dans l’histoire de la biologie du dĂ©veloppement.

“Pour qu'un suicide en vaille la peine, il faut le fabriquer sur mesure.” “L'intelligence est, hĂ©las ! toujours une Ă©nigme, mais pas plus que la bĂȘtise...” “Le gĂ©nie n'est pas celui qui croit mais celui qui saisit la progression des choses.”
citation de Laurent Lemire / Alan Turing

Source Internet, CNRS, internet, ...

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