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Les chinois , des vrais stratĂšges

La RĂ©daction
Entre 1405 et 1433, l’amiral Zheng He dirigea sept expĂ©ditions maritimes qui le conduisirent jusqu’aux cĂŽtes de l’Afrique. Un Ă©pisode qui dĂ©voile une Chine conquĂ©rante, dont les frontiĂšres mobiles Ă©voluĂšrent au grĂ© des guerres et des crises dynastiques.
Au milieu du XIXe siĂšcle, quand des navires europĂ©ens dĂ©barquent sur les cĂŽtes chinoises en pleine guerre de l’Opium, la flotte chinoise est tout Ă  fait incapable de leur rĂ©sister. Les assaillants, convaincus de la supĂ©rioritĂ© europĂ©enne, dĂ©crĂštent que les Chinois sont un peuple de paysans qui n’ont jamais pris la mer. L’indiffĂ©rence des Chinois Ă  l’Ă©gard de la mer devient alors un poncif qui perdurera jusqu’Ă  la fin du XXe siĂšcle.
Pourtant, il n’en a pas toujours Ă©tĂ© -ainsi. Depuis ce qui est aujourd’hui la cĂŽte de la rĂ©gion de Shanghai, par exemple, la mer de Chine orientale a vu partir pendant des siĂšcle les embarcations qui emportaient vers le Japon les Ă©lĂ©ments essentiels du monde chinois : l’Ă©criture, le riz, le bronze, le confucianisme, le bouddhisme et le plan des villes. Dans la mer de Chine mĂ©ridionale, au XIe siĂšcle, les grands bateaux chinois, qui disposaient dĂ©jĂ  de compartiments Ă©tanches, du gouvernail fixe, de la boussole et de voiles multiples – ce qui en faisait des machines sĂ»res et de grande capacitĂ© –, ont implantĂ© l’hĂ©gĂ©monie chinoise. De lĂ , ils ont traversĂ© le dĂ©troit de Malacca, entre l’actuelle Malaisie et l’Ăźle de Sumatra, et rivalisĂ© avec les navires arabes qui dominaient les riches routes de l’ocĂ©an Indien.
Les Chinois se tournent pour la premiĂšre fois vers l’ocĂ©an Indien avec la marine la mieux Ă©quipĂ©e de l’Ă©poque : celle crĂ©Ă©e par la dynastie des Song. Mais, au XIIe siĂšcle, les Song perdent le nord de la Chine et se replient vers le sud, abandonnant ainsi le contrĂŽle de la route de la soie, par laquelle arrivaient les richesses de la Perse et du monde islamique. Ils transfĂšrent alors leur capitale Ă  Hangzhou, un grand port situĂ© Ă  l’embouchure du Yangzi. C’est Ă  cette Ă©poque que, pour la premiĂšre fois, les Chinois deviennent une puissance navale. Les bateaux de ces maĂźtres incontestĂ©s de la navigation
fluviale s’Ă©taient engagĂ©s depuis des siĂšcles dans de formidables batailles sur les eaux de leurs fleuves. Les Song appliquent cette expĂ©rience Ă  une marine de guerre moderne, qui oppose une rĂ©sistance acharnĂ©e Ă  l’invasion de Kubilay Khan, l’empereur mongol.
Devenu empereur chinois en 1271, Kubilay fonde la dynastie Yuan. Ce descendant d’un peuple de nomades des steppes, qui traversait les riviĂšres dans des canoĂ«s improvisĂ©s, se lance dans la construction d’une imposante force navale : des millions d’arbres sont plantĂ©s, et des chantiers navals sont crĂ©Ă©s depuis le sud de la Chine jusqu’Ă  la CorĂ©e. Kubilay finit par disposer de milliers de navires avec lesquels il attaque le Japon, le Vietnam et Java. Bien que ses expĂ©ditions se soldent par de retentissants Ă©checs, la Chine rĂ©ussit Ă  contrĂŽler toutes les mers, du Japon Ă  l’Asie du Sud-Est. De plus, les Mongols accordant aux marchands une prĂ©Ă©minence inhabituelle, le commerce maritime se dĂ©veloppe.
La dynastie mongole est expulsĂ©e par celle des Ming. Son premier empereur, Hongwu (1368-1398), est aussi dĂ©terminĂ© que ses prĂ©dĂ©cesseurs Ă  soutenir la puissance navale de la Chine. Il limite cependant les contacts avec l’outre-mer aux ambassades maritimes envoyĂ©es par les royaumes tributaires de la Chine, car il veut contrĂŽler le commerce maritime, afin que ses bĂ©nĂ©fices ne tombent pas entre des mains privĂ©es. Pour cela, il dĂ©crĂšte que les navires de haute mer ne peuvent avoir plus de trois mĂąts, sous peine d’exil ou de mort. Cette mesure, qui affecte mĂȘme les bateaux de pĂȘche, a un effet dĂ©vastateur sur les populations de la cĂŽte. Le deuxiĂšme empereur Ming, Yongle (1402-1424), porte cette politique Ă  son comble en maintenant l’interdiction du commerce privĂ© et en encourageant le contrĂŽle chinois sur les mers du Sud et l’ocĂ©an Indien. Le dĂ©but de son rĂšgne est marquĂ© par la conquĂȘte du Vietnam et la fondation de Malacca, un nouveau sultanat qui contrĂŽle l’entrĂ©e de l’ocĂ©an Indien et que la Chine met sous sa protection.
Pour contrĂŽler les routes commerciales reliant la Chine, l’Asie du Sud-Est et l’Inde, Yongle ordonne la sortie en mer d’une imposante flotte dirigĂ©e par Zheng He (1371-1433). Chinois d’origine musulmane, Zheng He est un eunuque, tout comme les autres commandants de la flotte. Il ne s’agit pas d’une mission de dĂ©couverte, car Ă  l’Ă©poque des Song les Chinois Ă©taient dĂ©jĂ  arrivĂ©s en Inde, dans le golfe Persique et en Afrique, mais d’ une dĂ©monstration de force de la Chine pour raviver ou promouvoir le commerce tributaire et garantir l’arrivĂ©e des produits de base tels que mĂ©dicaments, poivre, soufre, Ă©tain ou chevaux.
Les sept grandes expĂ©ditions de Zheng He, entre 1405 et 1433, montrent la puissance navale chinoise. La flotte du premier voyage dĂ©place 255 navires, dont 62 « bateaux-trĂ©sors » (baochuan) de grande taille ; le reste est partagĂ© entre des navires de taille moyenne, comme les machuan pour le transport de chevaux, et une multitude d’embarcations transportant des soldats, des marins et du personnel divers qui sert sur les « bateaux-trĂ©sors ». Plus de 600 fonctionnaires (mĂ©decins, astrologues, cartographes ou bureaucrates) contrĂŽlent les 27 000 hommes formant une force composĂ©e de marins expĂ©rimentĂ©s de la cĂŽte du Fujian, de musulmans et de milliers de prisonniers. […]
Dolors Folch
Sinologue, professeur Ă©mĂ©rite de l’universitĂ© Pompeu Fabra, Barcelone.*

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