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Nikola Tesla, ce génie était-il un voyageur dans le temps ?

La Rédaction


 N√© en juillet 1856, Nikola Tesla √©tait un ing√©nieur am√©ricain d'origine serbe. Il est consid√©r√© comme l'un des inventeurs les plus prolifiques de son √©poque et a notamment permis le d√©veloppement et l'adoption du courant √©lectrique alternatif.

Qui était Nikola Tesla ?

Nikola Tesla est un ingénieur et inventeur américain. Il est né le 10 juillet 1856 à Smiljan, une ville de l'actuelle Croatie mais qui faisait autrefois partie de l'empire d'Autriche. Il est le quatrième des cinq enfants d'une famille serbe orthodoxe. Emigré aux Etats-Unis en 1884, il est considéré comme l'un des inventeurs les plus prolifiques de la fin du XIXe siècle et du début du XXe. Il a déposé dans sa carrière quelque 300 brevets pour une centaine d'inventions touchant notamment à l'électricité et au courant alternatif.


Quelles études Nikola Tesla a-t-il faites ?

Le jeune Nikola montre tr√®s t√īt de grandes aptitudes intellectuelles et une tr√®s bonne m√©moire visuelle. Il se r√©v√®le aussi tr√®s dou√© en math√©matiques et avec les langues. D√®s l'enfance, il se met √† exprimer son g√©nie cr√©atif √† travers diff√©rentes exp√©rimentations et inventions. Il d√©veloppe √©galement un grand int√©r√™t pour la physique et notamment pour l'√©lectricit√©. C'est cette passion qui le pousse √† rejoindre en 1875 l'universit√© de technologie de Graz en Autriche o√Ļ il brille par ses excellents r√©sultats et ses examens pass√©s haut la main. C'est aussi l√†-bas que lui vient pour la premi√®re fois l'id√©e d'un courant alternatif. Mais faute de moyens, l'√©tudiant ne terminera jamais sa troisi√®me ann√©e et n'obtiendra jamais son dipl√īme universitaire.

Comment Nikola Tesla est-il devenu ingénieur ?

C'est apr√®s avoir quitt√© sa famille √† l'√Ęge de 22 ans et s'√™tre install√© √† Budapest en Hongrie que Nikola Tesla d√©croche son premier emploi. Il est engag√© par l'Office central du t√©l√©graphe hongrois o√Ļ il est rapidement rep√©r√© par ses sup√©rieurs. Promu ing√©nieur, il est affect√© √† la conception d'une nouvelle installation t√©l√©phonique. C'est dans ce cadre que la premi√®re invention r√©elle de Tesla voit le jour.

Pr√©f√©rant se concentrer sur ses recherches personnelles, le jeune ing√©nieur ne reste pas longtemps dans le bureau hongrois. Apr√®s une pause, il d√©croche un nouvel emploi en 1882 dans une soci√©t√© de production de transport o√Ļ il profite de son travail pour mener des exp√©riences sur le courant alternatif. Cette m√™me ann√©e, il se rend √† Paris pour rejoindre la soci√©t√© locale fond√©e par Thomas Edison et sp√©cialis√©e dans l'√©clairage √©lectrique.

Au cours des ann√©es suivantes, il avance ses recherches et con√ßoit son premier prototype de moteur √† courant alternatif. Mais ses projets peinent √† int√©resser ses coll√®gues et sup√©rieurs. En 1884, Tesla √©migre √† New York aux Etats-Unis o√Ļ il rejoint l√† encore les √©quipes d'Edison charg√©es du r√©seau √©lectrique de la ville. Si l'ing√©nieur brille par ses comp√©tences, un diff√©rend le pousse √† d√©missionner en 1885. De l√†, commence sa carri√®re d'inventeur ind√©pendant et sa rivalit√© avec Thomas Edison.

Quelles sont les plus grandes inventions de Nikola Tesla ?

- Le courant alternatif : la plus importante contribution de Nikola Tesla demeure sa participation au développement et à l'adoption du courant électrique alternatif (en anglais, alternative current ou AC). Ce dernier s'oppose au courant continu (direct current, DC) qui est, au XIXe siècle, le plus utilisé pour transporter l'électricité et alimenter des villes dont New York. Mais il génère des incidents fréquents et présente des inconvénients dont celui de mal se transporter sur de longues distances et donc de nécessiter une source proche.
A l'inverse, le courant alternatif peut √™tre transport√© sur de grandes distances √† plus faible intensit√© et donc plus grande efficacit√©, n√©cessitant ainsi un nombre inf√©rieur de sources pour alimenter un secteur donn√©. Gr√Ęce √† ses travaux, Nikola Tesla va mettre au point un syst√®me permettant de produire, utiliser et transporter l'√©lectricit√© via le courant alternatif. Ceci donne lieu jusqu'√† la fin des ann√©es 90 √† une rivalit√© appel√©e "guerre des courants" entre Edison et Tesla, chacun d√©fendant son syst√®me.

Une centrale hydroélectrique aux chutes du Niagara : c'est l'un des projets qui met fin à la "guerre des courants" en 1893. Avec la société de l'ingénieur George Westinghouse, Nikola Tesla développe un système hydroélectrique qui permet de convertir l'énergie générée par les chutes du Niagara en électricité et de transporter cette dernière pour alimenter les industries voisines de Buffalo. Le tout sous forme de courant alternatif. Plusieurs brevets relatifs à ce système seront déposés.

La bobine Tesla : mise au point vers 1891, la bobine Tesla est un dispositif électrique fonctionnant sous courant alternatif à haute fréquence et permettant de produire de très hautes tensions. Elle est notamment constituée de deux ensembles d'enroulements, deux bobines, une primaire et une secondaire, associées à une alimentation haute tension. Le système est bien connu pour les arcs électriques qu'il génère dans l'air. Aujourd'hui, de nombreux expérimentateurs amateurs s'appliquent ainsi à fabriquer des bobines pour observer le phénomène.

La transmission d'√©nergie √©lectrique sans fil : √† partir de 1890, Nikola Tesla se lance dans le projet de cr√©er un syst√®me pour transmettre de l'√©nergie sans fil, en faisant appel √† des bobines. Il r√©alise plusieurs d√©monstrations durant lesquelles il parvient √† allumer sans fil des ampoules √† incandescence situ√©es √† proximit√© d'une bobine. Il effectue des exp√©riences de plus grande √©chelle en installant une station exp√©rimentale √† Colorado Springs avant de s'engager dans un projet d'ampleur en 1901 : il fait construire une tour de 57 m√®tres de haut, la tour de Wardenclyffe, sur l'√ģle de Long Island pr√®s de New York, qui devait constituer le premier √©l√©ment de son r√©seau de transmission sans fil. Mais par manque d'argent, l'√©difice se change en √©chec et est finalement d√©truit en 1917.

La radio : gr√Ęce √† ses travaux sur les transmissions sans fil, Nikola Tesla joue un r√īle important dans le d√©veloppement de la radio. Il d√©pose plusieurs brevets sur un syst√®me sans fil puis sur une technologie radio dans les ann√©es 1890. C'est toutefois l'Italien Guglielmo Marconi qui r√©alise la premi√®re transmission radio transatlantique en 1901 apr√®s avoir d√©pos√© de son c√īt√© une trentaine de brevets. Ceci lui vaudra d'√™tre poursuivi par Tesla pour violations de brevets. Si Marconi est aujourd'hui consid√©r√© comme l'un des principaux inventeurs de la radio et de la t√©l√©graphie sans fil pour lequel il a d'ailleurs re√ßu un prix Nobel de physique. L'un de ses brevets a toutefois √©t√© invalid√© en 1943 par la Cour supr√™me des Etats-Unis en raison de l'existence d'un brevet ant√©rieur d√©pos√© par Tesla.

Rayons X sous l'influence de Tesla
Nikola Tesla, cependant, n'a pas seulement √©tudi√© la Radiographie: Il a √©galement exp√©riment√© pour cr√©er une machine capable de produire des images bas√©e sur son invention la plus c√©l√®bre, la bobine Tesla. Il a appel√© ces images « shadowgraphs » et en a pris plusieurs lui-m√™me. Deux des plus beaux ? Une radiographie, d√©sol√© : une ombre de sa main et une de son pied. Dans ce dernier on peut m√™me voir les pi√®ces m√©talliques de sa chaussure !

Comme mentionné, ses capacités ont dépassé les époques : pour cette raison, Tesla a deviné à l'avance les utilisations efficaces des rayons X dans le domaine médical, il pourrait être utilisé pour trouver des objets étrangers dans le corps ou même détecter une maladie pulmonaire.

Il a aussi senti les risques de la radiographie
Le scientifique a remarqu√© des changements cutan√©s, des douleurs, des gonflements et m√™me une perte de cheveux. Il a attribu√© cela √† l'ozone et √† l'acide nitreux g√©n√©r√©s par les rayons plut√īt qu'aux rayons eux-m√™mes : une erreur d'appr√©ciation, en l'occurrence, l'acide nitreux en particulier n'avait aucun lien avec la nature des rayons, mais cela ne l'a pas emp√™ch√© de essayez de mettre en place quelques premi√®res mesures de s√©curit√© contre ces effets n√©gatifs.

En fait, il a compris que la distance et le temps étaient des facteurs cruciaux pour sauver le corps humain des effets nocifs des rayons X. Et il a même essayé de fabriquer un bouclier en aluminium pour créer une barrière protectrice.

Durant sa carrière, Nikola Tesla a déposé quelque 300 brevets pour une centaine d'inventions. Un aperçu du génie prolifique de l'homme. Outre les précédentes contributions évoquées, il s'est également intéressé aux rayons X, réalisant en 1895 par accident l'une des premières photographies aux rayons X des Etats-Unis. Parmi ses créations, figurent aussi des bateaux télécommandés dont un submersible. Le dernier brevet de l'ingénieur est déposé en 1928 et décrit un biplan à décollage et atterrissage verticaux.

Comment Nikola Tesla est-il mort ?

L'√©chec notamment de son projet de la tour de Wardenclyffe, les difficult√©s √† d√©velopper ses derni√®res inventions et l'expiration de nombre de ses brevets provoquent la faillite de Tesla dans les ann√©es 1920. Les derni√®res ann√©es sont difficiles pour l'ing√©nieur qui vit reclus, son g√©nie oubli√© de tous. En 1937, il est victime d'un accident dont il ne se remettra jamais compl√®tement. Il meurt le 7 f√©vrier 1943 √† New York √† l'√Ęge de 86 ans. Quelques jours apr√®s, tous ses papiers et travaux sont r√©quisitionn√©s par le FBI pour une raison qui demeure inconnue et qui suscite encore aujourd'hui de nombreuses th√©ories plus ou moins sens√©es.

De nombreux hommages à Nikola Tesla

Depuis sa mort, de nombreux hommages ont √©t√© rendus √† Nikola Tesla et √† ses importantes contributions. Une unit√© servant √† mesurer les champs magn√©tiques porte son nom ainsi qu'un crat√®re lunaire. Des √©coles, un a√©roport, une centrale √† charbon ainsi que plusieurs soci√©t√©s ont √©galement √©t√© baptis√©s en son honneur. C'est notamment le cas de Tesla, Inc. la firme du milliardaire et entrepreneur Elon Musk sp√©cialis√©e dans la conception de voitures √©lectriques. Plusieurs monuments honorent la m√©moire de l'ing√©nieur qui a aussi inspir√© de nombreuses Ňďuvres de fictions.

Par Emeline F√ČRARD et Gianluca Riccio

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