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Le PÚre fondateur,et président des Etats-Unis : Thomas Jefferson

La RĂ©daction
PĂšre fondateur, Jefferson est portĂ© au pouvoir en 1801. Une Ă©lection cruciale, qui instaure l’alternance toujours en vigueur entre les deux partis Ă©tats-uniens, crĂ©Ă©s Ă  cette occasion.
Sur le cĂ©lĂšbre mĂ©morial du Mount Rushmore, il est le second en partant de la gauche, juste aprĂšs Washington. C’est dire si Thomas Jefferson, troisiĂšme prĂ©sident des États-Unis, a marquĂ© un pays qu’il dirigea de 1801 Ă  1809. Outre qu’il fut avec James Madison aux sources du futur parti dĂ©mocrate (le « Jefferson Day » est toujours la fĂȘte officielle du parti), Jefferson reste pour l’histoire le prĂ©sident qui nĂ©gocia en 1803 l’achat de la Louisiane Ă  la France et qui promulgua en 1808 la loi interdisant la traite nĂ©griĂšre.
Comme la plupart des hommes politiques de cette gĂ©nĂ©ration, Jefferson Ă©tait issu d’une famille de planteurs d’origine britannique, propriĂ©taire de vastes domaines et de nombreux esclaves en Virginie. C’Ă©tait aussi, et paradoxalement, un homme des LumiĂšres, polyglotte, grand lecteur de Locke et de Rousseau, admirateur des travaux de Newton. Lors de son ambassade Ă  Paris de 1784 Ă  1789, il frĂ©quenta Condorcet, Buffon et La Fayette, et prĂ©sida durant plus de 17 ans la SociĂ©tĂ© amĂ©ricaine de philosophie, qu’avait fondĂ©e son ami Benjamin Franklin. Convaincu des vertus de la raison et de l’Ă©ducation, il dĂ©fendit assez tĂŽt les principes d’une dĂ©mocratie reprĂ©sentative et d’une rĂ©publique de petits propriĂ©taires.
C’est donc sans surprise qu’il s’engagea dans la rĂ©volution amĂ©ricaine. Son Aperçu sommaire des droits de l’AmĂ©rique britannique, publiĂ© en 1774, condamnait toute prĂ©tention de Londres sur les 13 colonies. DĂ©lĂ©guĂ© au Second CongrĂšs qui siĂ©gea Ă  Philadelphie, il participa au comitĂ© chargĂ© d’Ă©laborer la DĂ©claration d’indĂ©pendance des États-Unis dont il fut, au vrai, le principal rĂ©dacteur. Peu douĂ© pour les affaires militaires, il s’effaça devant Washington durant la guerre d’IndĂ©pendance, mais accepta de succĂ©der Ă  Franklin comme ministre plĂ©nipotentiaire auprĂšs du gouvernement français. De 1784 Ă  1789, Jefferson servit avec brio les intĂ©rĂȘts amĂ©ricains auprĂšs de Louis XVI, tout en participant activement Ă  la vie intellectuelle de la capitale. Il n’assista cependant qu’aux premiers Ă©pisodes de la RĂ©volution, car George Washington, devenu premier prĂ©sident des États-Unis, lui confia en novembre 1789 le poste de secrĂ©taire d’État.
Ce ne furent pas des annĂ©es faciles. D’emblĂ©e, Jefferson entra en conflit avec le secrĂ©taire du TrĂ©sor, Alexander Hamilton. Ils s’opposĂšrent sur la nature du pouvoir – Hamilton prĂŽnait le renforcement de l’État fĂ©dĂ©ral, Jefferson dĂ©fendant les prĂ©rogatives des États et une dĂ©mocratie de proximitĂ© –, ce qui les conduisit Ă  fonder l’un et l’autre deux partis opposĂ©s : le parti fĂ©dĂ©raliste pour Hamilton, le parti rĂ©publicain-dĂ©mocrate pour Jefferson. Ainsi inauguraient-ils le two-party system (« bipartisme »), dont on sait l’importance dans l’histoire des États-Unis. Mais Jefferson et Hamilton s’affrontĂšrent aussi sur la politique Ă©trangĂšre du pays. Francophile et francophone, Jefferson entendait rester proche de la France rĂ©volutionnaire, tandis qu’Hamilton, soutenu par Washington, prĂ©fĂ©rait se rapprocher de la Grande-Bretagne. Prenant acte de ces divergences, Jefferson quitta le gouvernement en 1794 et se retira sur son domaine de Virginie. Il tenta sa chance aux Ă©lections prĂ©sidentielles de 1796, mais fut battu de peu par John Adams, le candidat du parti fĂ©dĂ©raliste, contre lequel il dĂ©cida de batailler ferme. […]
Dominique Kalifa
Professeur, université Paris 1 Panthéon-Sorbonne

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