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Mary: L'éléphant pendu à Erwin

La RĂ©daction


Erwin, la ville qui a pendu un éléphant (Mary) le 13 septembre 1916

C'est une petite bourgade du Tennessee, nichĂ©e dans la forĂȘt nationale de Cherokee aux pieds de la montagne de Buffalo. Elle est tristement cĂ©lĂšbre pour avoir, le 13 septembre 1916, exĂ©cutĂ© Mary, l'Ă©lĂ©phant vedette d'un cirque, dans des circonstances effroyables.

En cette fin d'Ă©tĂ© 1916, des affiches annonçant l'arrivĂ©e du Sparks Brother's Circus ont fleuri un peu partout sur les murs de Saint-Paul, en Virginie (Etats-Unis). Ces publicitĂ©s promettent un spectacle "divertissant, instructif et moral" : des hommes statues, des lions de mer dressĂ©s, mais surtout ce qui doit ĂȘtre l'attraction principale : une troupe d'Ă©lĂ©phants.

Un homme, en arrĂȘt devant l'image des pachydermes, semble fascinĂ©. Walter Eldridge, un vagabond surnommĂ© "Red" (Rouge) en raison de ses cheveux roux, cherche du travail et il vient d'avoir une idĂ©e. Quelques instants plus tard, il tente sa chance auprĂšs de Charlie Sparks, le directeur du cirque. Coup de chance - ou de malchance comme nous le verrons plus tard - Sparks a justement besoin de quelqu'un pour s'occuper des Ă©lĂ©phants.

Walter Eldridge apprend vite les ficelles du mĂ©tier auprĂšs des autres soigneurs. Ses collĂšgues, cependant, remarquent que le nouveau venu manque de patience avec les animaux. S'il s'entĂȘte Ă  terroriser les bĂȘtes avec la baguette cinglante qu'il a toujours Ă  la main, il finira par avoir des problĂšmes. Cela ne fait un pli.

Deux jours aprĂšs son embauche seulement, le 12 septembre, un premier incident Ă©clate alors que les Ă©lĂ©phants, qui ont besoin de se rafraĂźchir, sont conduits jusqu'Ă  une rĂ©serve d'eau oĂč ils pourront s'asperger. Les Ă©vĂ©nements tragiques de cette journĂ©e peuvent ĂȘtre reconstituĂ©s grĂące Ă  des tĂ©moignages enregistrĂ©s sur bandes audio et conservĂ©es aux Archives de l'East Tennessee State University. Eldridge conduit le leader du troupeau, une femelle d'une trentaine d'annĂ©es baptisĂ©e Mary, le plus grand animal vivant sur Terre, selon la publicitĂ© du cirque Sparks. Soudain, celle-ci aperçoit un melon sur le bord du chemin. Elle s'arrĂȘte et allonge la trompe pour attraper le fruit, sans doute tombĂ© d'un camion. AussitĂŽt, Eldridge tente de la faire repartir en lui tapant sur la tĂȘte avec sa trique. Mary lance un barrissement de douleur, saisit Eldridge avec sa trompe, le soulĂšve dans les airs et le balance au loin.

Le dresseur se relĂšve furieux et les autres soigneurs doivent s'interposer.

L'aprĂšs-midi, un spectacle est donnĂ©. L'arrivĂ©e de la troupe des Ă©lĂ©phants est saluĂ©e par un tonnerre d'applaudissements. Eldridge, qui rumine toujours sa rancƓur, mĂšne Mary durement. Les animaux font le tour de la piste, dansent d'un pied sur l'autre, s'alignent comme Ă  la parade, avec toujours Mary en tĂȘte de file. Au moindre Ă©cart de cette derniĂšre, Eldridge en profite pour lui donner un coup de trique rageur.

Tant et si bien que l'Ă©lĂ©phante s'Ă©nerve et montre des signes d'agitation. Eldridge frappe de plus belle. Jusqu'au moment oĂč Mary, une nouvelle fois, saisit son dresseur et pour le projeter dans la sciure de la piste. Cette fois, avant que les autres cornacs n'aient le temps d'esquisser le moindre geste, et avant mĂȘme qu'Eldridge ne puisse se relever, l'Ă©lĂ©phant fonce droit sur lui. Sous les yeux du public, Mary pose son Ă©norme patte sur la tĂȘte de son dresseur et appuie de tout son poids. Eldridge meurt Ă©crasĂ© sous la pression de cinq tonnes de muscles.

Tandis que le personnel du cirque évacue les éléphants dans la panique, la foule hurle : "A mort l'éléphant tueur !"

Dans le public, un forgeron dégaine son revolver et fait feu à cinq reprises sans blesser l'animal. Charlie Sparks, le directeur, alors que d'autres spectateurs braquent également leurs armes en direction de Mary. "Sa peau est si épaisse que vous n'arriverez qu'à la blesser", prévient-il.

Les vengeurs, cependant, ne renoncent pas et réclament, à corps et à cris, la mort de l'animal. Le directeur du cirque, comme il l'expliquera plus tard, commence à craindre qu'on lui retire l'autorisation de produire des éléphants, ce qui compromettrait l'avenir de son cirque. Il comprend qu'il n'a pas d'autre solution que de livrer Mary et suggÚre qu'on la pende, comme un bandit de grand chemin. Cette derniÚre idée fait finalement l'unanimité.

Pendre un animal aussi imposant semble impossible, mais quelqu'un a une idĂ©e : Erwin, une ville voisine du Tennessee possĂšde une grue qui sert Ă  dĂ©charger les trains de charbon. L'engin, d'une centaine de tonnes, est capable de soulever Mary…

Une pendaison hors du commun

Le lendemain du drame, 13 septembre 1916, le cirque Sparks se met donc en route pour Erwin. Pour rentabiliser le voyage, une représentation - dont Mary est dispensée - a lieu en début d'aprÚs-midi.

A 16 heures, sous une pluie fine, Mary et quatre autres éléphants sont conduits du cÎté de la gare. Mary ne se laisserait mener nulle part seule. Arrivée sur les lieux de son supplice, les dresseurs attirent leurs pachydermes en leur donnant de la nourriture tandis qu'on entraßne Mary jusqu'au au pied de la grue. Tous les spectateurs ayant payé leur entrée au spectacle, ont été invités gracieusement à la pendaison de l'éléphant. 3000 personnes, dont une majorité d'enfants, sont venues assister à la mise à mort de "Mary la meurtriÚre", comme on la surnomme.

On entrave les pattes arriĂšre de l'animal pour l'empĂȘcher de s'enfuir. C'est un pompier de la ville, Sam Harvey, surnommĂ© Harvey-N'a-qu'un-Ɠil, qui a Ă©tĂ© dĂ©signĂ© pour faire office de bourreau. Avec l'aide d'un dresseur, il passe une autre chaĂźne autour du cou de Mary dont l'autre extrĂ©mitĂ© est reliĂ©e Ă  l'Ă©norme crochet de la grue.

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Dans un silence de cathĂ©drale, Harvey-N'a-qu'un-Ɠil met le treuil en marche. La chaĂźne se tend puis l'Ă©lĂ©phante est soulevĂ©e du sol… Quelques secondes plus tard, dans un sinistre bruit de craquement, la chaĂźne cĂšde et Mary s'effondre sur le sol. Voyant l'Ă©lĂ©phant tueur libre de ses chaĂźnes, les spectateurs s'affolent et courent se mettre Ă  l'abri. Mary, cependant, la hanche brisĂ©e, est incapable de faire le moindre mouvement. SonnĂ©e, elle reste assise sur son postĂ©rieur. Un employĂ© du cirque se prĂ©cipite et grimpe sur son pour lui passer une chaĂźne plus solide autour du cou. Le treuil est remis en action et Mary est soulevĂ©e une nouvelle fois. L'animal se dĂ©bat dĂ©sespĂ©rĂ©ment, Ă©tranglĂ©, suffoquant, au bout de la chaĂźne sous les vivats de la foule.

Trente minutes plus tard, la grue redescend le corps qui s'affaisse sur le sol. Mary ne bouge plus. Elle est morte.

On a racontĂ© que le corps de Mary avait Ă©tĂ© enterrĂ© Ă  l'endroit oĂč se trouve aujourd'hui le tribunal d'Erwin. C'est faux. Il aurait fallu pour cela la transporter de plus d'un kilomĂštre et demi du lieu de son exĂ©cution. Ce qui n'Ă©tait pas envisageable. On s'est donc contentĂ© de creuser, Ă  l'aide d'une pelle mĂ©canique, une fosse "grande comme une grange" selon un tĂ©moin de l'Ă©poque, tout Ă  cĂŽtĂ© de la voie de chemin de fer, d'y faire rouler la dĂ©pouille de Mary avant de la recouvrir de terre. Aucune marque, aucune stĂšle, rien n'indique cependant l'endroit exact de la tombe de la condamnĂ©e Ă  mort qui pesait cinq tonnes.

 Par Cyril  Guinet 

Source : GEO :https://www.geo.fr/histoire/erwin-la-ville-qui-a-pendu-un-elephant-le-13-septembre-1916-197475

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