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AprÚs Waterloo, les derniÚres heures de Napoléon sur le continent

La RĂ©daction

AprÚs Waterloo, les derniÚres heures de Napoléon sur le continent

Avant d'ĂȘtre dĂ©portĂ© Ă  Sainte-HĂ©lĂšne, l'Empereur, tout juste vaincu Ă  Waterloo, s'est retranchĂ© plusieurs jours dans l'ouest de la France. Retour sur les derniĂšres heures continentales de la lĂ©gende napolĂ©onienne, entre doutes incessants et espoirs dĂ©chus.

18 juin 1815, fin d'aprÚs-midi. Au sud de Waterloo, sur des terres rendues boueuses par un violent orage survenu la veille, l'armée française, qui livre bataille à l'alliance anglo-prussienne depuis l'aube, plie petit à petit. Vers 21h, elle rompt définitivement. 7 000 morts, 20 000 blessés et prÚs de 10 000 prisonniers : la déroute est à la mesure de la détresse du chef de clan hexagonal, Napoléon Bonaparte. Face à pareil désarroi, l'Empereur, protégé par plusieurs bataillons, prend la fuite vers le sud.

Il atteint rapidement le Palais de l'ÉlysĂ©e et y abdique, pour la seconde fois (aprĂšs avril 1814), le 22 juin. "Ma vie politique est terminĂ©e", Ă©crit-il alors. 3 jours plus tard, sa belle-fille, la reine Hortense, lui offre l'hospitalitĂ© au chĂąteau de Malmaison, Ă  une douzaine de kilomĂštres Ă  l'ouest de Paris. DĂ©jĂ , l'ambition est Ă  l'exil. NapolĂ©on lorgne sur les États-Unis et demande un sauf-conduit Ă  Joseph FouchĂ©, prĂ©sident du gouvernement provisoire français. Le 29, il embarque incognito dans une calĂšche Ă  destination du Pays Rochefortais, au nord de la Gironde, d'oĂč il espĂšre quitter la France, et donc le continent.

Nuitées à la "Maison du Roy"

DÚs son arrivée à Rochefort, au matin du 3 juillet, Napoléon prend ses quartiers dans un édifice situé entre l'arsenal militaire et la ville : la "Maison du Roy", érigée en 1671 pour accueillir Louis XIV (qui n'y a, en fait, jamais les pieds). L'Empereur s'installe dans une chambre relativement modeste équipée d'une salle de bain privée, à l'étage. Il y passera bientÎt sa derniÚre nuit continentale.

Bonaparte n'est nullement en terre inconnue. 7 ans auparavant, en août 1808, il y avait séjourné avec l'impératrice Joséphine de Beauharnais, sa conjointe de l'époque, décédée en 1814. De retour de Bayonne et son palais de Marracq (sud-ouest), le couple avait été reçu par le vice-amiral Martin, dans un bùtiment renommé "Préfecture maritime" depuis 1793.

Désormais seul (sa nouvelle compagne, Marie-Louise d'Autriche, ayant choisi de ne pas l'accompagner sur la route de l'exil), Napoléon rumine son avenir à longueur de journée, attendant désespérément le sauf-conduit, qui lui permettrait d'émigrer du territoire en toute liberté.

Pendant ce temps, deux frĂ©gates, la Saale et la MĂ©duse, sont mises en stand-by en rade de l'Ăźle d'Aix, Ă  quelques kilomĂštres, prĂȘtes Ă  naviguer vers l'AmĂ©rique du nord. Plusieurs jours passent, sans que les prĂ©cieux documents n'arrivent. L'attente est insoutenable et le temps presse.

Se cacher dans des tonneaux de vin ?

Le 8 juillet, l'Empereur décide de rejoindre Fouras-les-Bains, une petite bourgade en bordure d'Océan. Avec 3 de ses fidÚles compagnons, le baron Gourgaud, le comte de Las Cases et le général Bertrand, il gagne la plage sud. Sous les yeux de dizaines de Fourasins désappointés, il monte dans une embarcation, direction la Saale, tandis que la Méduse réceptionne ses effets personnels.

À bord, l'ambiance est loin d'ĂȘtre au beau fixe. RongĂ© par l'incertitude, Bonaparte se mure dans le silence. On lui propose de fuir clandestinement, en se cachant... dans les tonneaux de vin disponibles sur la frĂ©gate. Il refuse aussitĂŽt. Le problĂšme est quantitatif (seuls 5 barils peuvent ĂȘtre utilisĂ©s, alors qu'il faudrait transporter plus de 60 proches), mais pas que : en partant illĂ©galement, NapolĂ©on ne serait le bienvenu nulle part. Un affront Ă©norme, de n'ĂȘtre plus "personne", pour un homme qui n'a eu cesse de concentrer l'attention de l'Europe entiĂšre.

MalgrĂ© l'interdiction qui lui est faite de reposer un pied sur le sol français, il dĂ©barque furtivement sur l'Ăźle d'Aix, le 9 juillet, avant de retourner, quelques heures plus tard, sur la Saale. Toujours aucune nouvelle du gouvernement. Le 12, dĂ©cision est prise de s'installer sur l'Ăźle. Avertis, les Anglais dĂ©pĂȘchent plusieurs corvettes pour "boucler le pĂ©rimĂštre" et ainsi prĂ©venir toute fuite.

Adieux à la France... et à la liberté

Sur Aix, le "petit caporal" investit la maison du commandant, au sud des 129 hectares de terre ferme, oĂč se concentrent la plupart des bĂątiments.

Un choix loin d'ĂȘtre dĂ» au hasard : cette demeure, c'est lui-mĂȘme qui l'a commandĂ©e. C'Ă©tait en aoĂ»t 1808, soit 7 ans plus tĂŽt. Au cours d'une visite sur l'Ăźle, Bonaparte, trouvant l'habitation du commandant bien trop modeste, avait demandĂ© Ă  ce qu'on en construise une digne de ce nom, capable de rĂ©pondre aux besoins d'un officier supĂ©rieur dĂ©sireux de tenir son rang.

Il sait dĂšs lors parfaitement oĂč il emmĂ©nage. Si la chambre du maĂźtre, qu'il fait sienne, est la seule Ă  possĂ©der un balcon, et que les conditions mĂ©tĂ©orologiques sont de saison - les Ă©crits de l'Ă©poque Ă©voquent mĂȘme une "chaleur Ă©touffante" -, l'Empereur ne ressent toutefois pas l'envie de profiter des rayons de soleil. Il commence Ă  rĂ©aliser que le sauf-conduit tant espĂ©rĂ© n'arrivera jamais. Il lui faut modifier ses plans.

Une issue alternative germe dans son esprit. La fuite ? Il y est résigné et n'en veut plus. Non, ce qu'il désire dorénavant, plus que tout, c'est se retirer avec les honneurs. Quitte à tabler, pour y parvenir, sur l'aide de son ennemi de toujours : l'Angleterre. Dans la nuit du 13 au 14 juillet, Napoléon rédige une lettre de reddition adressée aux autorités britanniques, dans laquelle il s'en remet à l'hospitalité anglaise et formule une demande d'asile.

"Je crois le peuple anglais grand et généreux", justifie-t-il à son entourage. "Il ne laissera pas insulter Napoléon Bonaparte, abandonné, malheureux, qui lui demande asile et protection."

C'est donc d'humeur optimiste que l'Empereur se rĂ©veille le 15 juillet, Ă  l'aube. Il n'est pas encore 6h quand il quitte la maison du commandant pour se rendre Ă  la pointe Sainte-Catherine, Ă  l'extrĂȘme sud de l'Ăźle, oĂč l'attend une chaloupe anglaise. MalgrĂ© l'heure matinale, les Aixois le suivent silencieusement, dans ses derniĂšres foulĂ©es sur le sol français.

Le canot le dépose sur un vaisseau de la Royal Navi, le Bellerophon, censé l'amener en Angleterre. "Je viens me mettre sous la protection de votre prince et de vos lois", annonce-t-il, dans un mélange de fierté et d'assurance, en arrivant à bord. "Le sort des armes m'amÚne chez mon plus cruel ennemi, mais je compte sur sa loyauté pour m'offrir un traitement digne de ce nom."

ChimÚre. Le 15 octobre 1815, Napoléon Bonaparte est déposé par les Anglais sur l'ßle de Sainte-HélÚne, au beau milieu de l'océan Atlantique sud, à presque 2 000 km des cÎtes africaines. Il y décédera le 5 mai 1821.

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Source: page fb , LHistoire-et-ses-anecdotes


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